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Busca pela tigela de arroz perfeita cria bilionário

Yoolim Lee

30/08/2018 12h20

(Bloomberg) -- O arroz é um alimento básico para os coreanos, mas, como explica Bobby Yoon, dono de um restaurante em Nova York, essa conexão é mais profunda, quase espiritual.

"Precisamos de uma tigela de arroz perfeita em todas as refeições", disse Yoon, cuja churrascaria recém-inaugurada em Manhattan é uma filial da Haeundae Somunnan Amso Galbijip, a venerável instituição de seu avô em Busan. "[O arroz] não tem sabor, mas tem certo umami - um dos gostos básicos reconhecidos pelo paladar - quando é bem preparado."

Para preparar o arroz perfeito, que é essencial para pratos cotidianos como bulgogi e kimchi jjigae, é preciso contar com a melhor panela elétrica possível, para que os grãos saiam perfeitos sem queimar. Esses eletrodomésticos são um presente de casamento ou de casa nova e podem simbolizar riqueza e boa saúde para a família.

De longe, a marca mais popular é a Cuckoo, que emite um som característico, semelhante ao canto do cuco, ao liberar vapor durante o processo de cozimento.

Essa obsessão e o domínio do mercado transformaram Koo Ja-sin, o fundador da Cuckoo Holdings, em bilionário. A empresa controla cerca de 70 por cento do mercado de panelas de arroz da Coreia do Sul - superando facilmente a rival nacional Cuchen - e exporta para mais de duas dúzias de países, a maioria na Ásia.

Koo agora tem um patrimônio líquido de US$ 1,1 bilhão, de acordo com o Bloomberg Billionaires Index, baseado principalmente na participação dele e de sua família na empresa controladora e na Cuckoo Homesys, que aluga equipamentos como purificadores de água. Koo é presidente da companhia controladora, e o mais velho de seus dois filhos, Koo Bon-hak, administra a empresa.

Uma porta-voz da Cuckoo, que também fabrica lava-louças, liquidificadores e outros eletrodomésticos, não quis comentar.

Consumo em queda

A Cuckoo domina o mercado de panelas de arroz, mas está combatendo tendências de longo prazo que podem abalar seu crescimento. O consumo de arroz na Coreia do Sul caiu 50 por cento nas últimas três décadas, à medida que produtos à base de trigo, como massas e pães, conquistaram mais adeptos. O crescente número de pessoas que moram sozinhas e de famílias com duas rendas contribuiu para a popularidade do arroz de micro-ondas, cuja preparação é mais fácil e consome menos tempo.

As vendas no exterior, que representam cerca de 10 por cento da receita da empresa, foram afetadas pelas consequências das tensões do ano passado entre a Coreia do Sul e a China em relação à implantação, encabeçada pelos EUA, de um sistema antimíssil. As exportações de panelas de arroz Cuckoo para a China caíram 21 por cento no ano passado em comparação com 2016, de acordo com um relatório de pesquisa publicado em junho pela HI Investment & Securities em Seul.

Os produtos da Cuckoo são vendidos em 25 países, incluindo China, Rússia e Vietnã, sendo que a China responde por cerca de 40 por cento das vendas no exterior, segundo a empresa. Suas panelas de arroz são adaptadas para se ajustar ao ambiente de cada país, de acordo com as diferenças de temperatura e umidade.

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