Para conquistar enófilos, fabricante de saquê aposta no terroir

Aya Takada e Hiromi Horie

(Bloomberg) -- O fabricante de saquê Kosuke Kuji levou seu melhor produto a uma exposição de bebidas alcoólicas em Nova York há 16 anos, na expectativa de promover o vinho de arroz japonês de alta gama para uma nova geração de consumidores estrangeiros sofisticados. Eles ficaram um pouco decepcionados.

Não é que o saquê de sua fábrica Nanbu-Bijin não tenha estado à altura da classificação que recebeu no Japão, Junmai-Daiginjo, nome dado a vintages premium. É que entre os amantes dos vinhos tradicionais à base de uva, a denominação do local que produz o principal ingrediente pode ser quase tão importante quanto o produto final ? pense no Vale de Napa na Califórnia, em Bordeaux na França ou em Chianti na Itália.

Em 2001, a maioria do arroz usado no saquê da Nanbu-Bijin vinha da prefeitura de Hyogo. São 1.000 quilômetros ao sul do lugar de fabricação da bebida em Iwate, no extremo norte de Honshu, a principal ilha do Japão. Então, quando um sommelier no evento em Nova York ouviu Kuji dizer de onde vinham os ingredientes, o americano especialista em vinhos parecia decepcionado com o fato de o saquê não ser um produto mais artesanal.

"Ele queria um saquê feito com arroz cultivado localmente, assim como os vinhos de sua vinícola", disse Kuji, 45, presidente da Nanbu-Bijin, em entrevista em sua fábrica em Ninohe.

Para Kuji, essa experiência revelou a importância do que no mundo da fabricação dos vinhos se chama "terroir". É uma palavra que o setor usa como uma marca de características e práticas agrícolas exclusivas de uma região. Essa designação também pode aumentar o valor e o apelo de distintos vintages.

Depois de voltar para o Japão, Kuji começou uma colaboração com agricultores em Iwate para desenvolver e produzir uma variedade de arroz exclusivamente para a fábrica de sua família. Atualmente, cerca de um terço do saquê da Nanbu-Bijin é fabricado com grãos locais ? bem a tempo para aproveitar o aumento das exportações japonesas, que estão ajudando a compensar uma queda no consumo nacional.

No ano passado, a Nanbu-Bijin gerou cerca de 100 milhões de ienes (US$ 903.000) em vendas no exterior, o equivalente a 15 por cento da receita total. As remessas foram enviadas a 34 mercados, incluindo EUA, França, China e Nigéria. Há duas décadas, isso não existia, e Kuji disse que sua meta é que as exportações cheguem a 30 por cento das vendas em cinco anos.

"Nos mercados internacionais, os consumidores que adoram vinho também demonstram interesse em experimentar saquê", disse Kuji.

O apelo do saquê está crescendo entre os fãs do vinho fora do Japão, disse Kuji. Mas, para conquistá-los, o setor precisa adotar a terminologia e as técnicas promocionais dos produtores de vinhos tradicionais, disse ele. Uma possibilidade seria desenvolver harmonizações com determinados alimentos, assim como os fabricantes de vinhos sugerem combinar os tintos com carne vermelha e os brancos com peixe.

"Quando tomo um copo de saquê, imagino que ele combina com a melhor culinária francesa", disse Olivier Huet, um francês de 45 anos qualificado como sommelier de saquê em 2015 pelo Instituto de Serviço de Saquê em Tóquio. "Assim como os europeus adoram sushi com vinho branco, eles deveriam experimentar saquê com queijo."

(Atualizações para adicionar mercados de exportação no sétimo parágrafo.)

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